Михаил Авилов вошёл в историю русского и советского искусства как талантливый мастер батальной живописи. Первые натурные зарисовки с полей сражений Авилов выполнил во время Первой мировой войны. Они были опубликованы в известных петроградских журналах «Нива» и «Солнце России».


В первые годы Великой Отечественной войны Авилов работал в блокадном Ленинграде. Шестидесятилетний художник просился добровольцем на фронт, но в военкомате ответили отказом. Вкладом Авилова в дело великой победы стало воодушевляющее монументальное полотно «Поединок Пересвета с Челубеем», созданное в 1943 году, за которое художник был удостоен Сталинской премии. Также в это время Авилов создал серию картин и этюдов на Западном фронте. Художник писал как динамичные сцены яростных сражений, так и колоритные военные пейзажи, в числе которых работа «Магистраль Москва  Минск». На этюде Авилов изобразил участок дороги Москва – Минск, которая была главной транспортной артерией. Во время отступления гитлеровских войск в 1942 году дорога была почти полностью разрушена, но в 1943 году восстановительные работы завершились.

После окончания войны Михаил Авилов продолжил активную творческую и преподавательскую деятельность в Институте живописи, скульптуры и архитектуры им. И.Е. Репина. В 1953 году удостоен звания Народный художник РСФСР.